Biographie page 2

Penn retourna au cinéma dans Colors. Il prit le scénario directement chez la société de production Orion Pictures et proposa que Dennis Hopper le réalise. La production accepta et Dennis Hopper fit réécrire le script pour l'adapter à Sean Penn et Robert Duvall (l'histoire originale mettait en scène un policier blanc et un policier noir à Chicago). Colors était un film à la fois actuel et en avance sur son temps, analysant la guerre des gangs à Los Angeles et les ressources limitées de la police pour les combattre. Quand le film sortit il causa un tel tumulte que beaucoup de cinémas refusèrent de le projeter. À New-York des protestations tentèrent de dissuader les gens d'aller voir le film, et deux jours plus tard, à Los Angeles, un adolescent fut tué par balle alors qu'il était dans la file d'attente pour le voir.
Sean tint ensuite un petit rôle dans le film de son père Judgement in Berlin, dans lequel il incarnait un déserteur allemand (avec un accent convaincant), puis joua le brutal Sergent Meserve dans Outrages (Casualties of War) de Brian De Palma, basé sur une histoire vraie. Il partagea ansuite l'affiche avec Robert de Niro dans une comédie, Nous ne sommes pas des anges (We're no angels) un remake de La Cuisine des anges de 1955. Il tourna ensuite dans Les Anges de la nuit (State of grace), sur un gang de criminels à New-York. Ses partenaires étaient Ed Harris, Gary Oldman, et Robin Wright.
C'est sur ce film qu'il rencontra Robin Wright. Penn déclara à propos de sa nouvelle petite amie : "C'est la première jeune actrice de sa génaration à être, selon moi, à la fois intelligente et élégante. Elle a été extrêmement prudente dans ses choix, dans tout ce qu'elle a entrepris. Elle a une très grande carrière devant elle."

La carrière d'acteur de Sean Penn, en revanche, était sur le point de s'arrêter. Il expliqua : "Je me suis accroché très fort au métier d'acteur, et c'était devenu une obsession. C'était devenu une telle obsession que je ne réalisais pas à quelle point je n'aimais pas jouer. J'étais arrivé à un point où si je ne jouais pas, c'était comme arrêter une dépendance, et alors je pouvais aller jusqu'à vomir sur le sol. J'ai réalisé que jouer ne pouvait plus me rendre heureux."
À la place il se tourna vers l'écriture et la réalisation, en mettant en scène son premier film The Indian Runner, inspiré de la chanson Highway Patrolman de Bruce Springsteen. Au même moment Robin Wright tomba enceinte de leur premier enfant. Une fille, Dylan Frances, naquit en avril 1991, alors que Sean terminait le montage de son film, selectionné au Festival de Cannes.
Pendant trois ans Penn tint sa parole et ne fit plus l'acteur. Il déclina donc toutes les offres, même une de Mickey Rourke, un acteur qu'il admire pourtant beaucoup. Il disait cependant que si la rémunération était conséquente, il jouerait de nouveau. C'est ce qu'il fit, puisque qu'il accepta de jouer dans L'Impasse (Carlito's Way) de Brian De Palma aux côtés d'Al Pacino. Il y est méconnaissable."J'ai dépensé tout mon argent sur mon premier film. Je n'avais plus un rond. Mais j'ai travaillé dur sur "L'Impasse". Quand je dis que je le fais pour l'argent, ça ne veut pas dire que je m'en balance : j'essaie de faire de mon mieux."
Pendant ce temps, après une rupture passagère avec Robin, elle tomba à nouveau enceinte, d'un garçon cette fois. Hopper Jack naquit le 6 août 1996. S'en suivit une nouvelle séparation du couple. Sean déclara : "Robin ne fait pas partie de ma famille. Elle est simplement la mère de mes enfants."  Il fréquenta alors la chanteuse Jewel.
Entre temps il réalisa son deuxième film, Crossing Guard, pour lequel l'accueil fut mitigé au Festival du film de Venise. Il joua ensuite le rôle d'un condamné à mort dans La Dernière Marche (Dead Man Walking) de Tim Robbins, aux côtés de son ex-petite amie Susan Sarandon. Sa prestation lui valut sa première nomination aux Oscars. Il invita Robin à l'accompagner à la cérémonie, mais ils n'y assistèrent pas : alors qu'elle était en train de se préparer, Robin s'effondra, victime d'une grossesse extra-utérine. Opérée en urgence, elle s'en sortit indemne. Le couple se reforma, et le mariage fut célébré le 27 avril 1996. Ils quittèrent Los Angeles pour s'installer à San Francisco.

 

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